Esta familia de aves acuáticas contiene tan solo tres representantes en todo mundo, los cuales a su vez se encuentra ubicados en tres géneros distintos. Las especies de esta familia se caracterizan por presentar cuello largo, cuerpo esbelto, partes inferiores pálidas, pico puntiagudo, patas lobadas y de colores fuertes y cola larga y ancha. En general habitan cuerpos de agua con buena cobertura de vegetación circundante y son activas principalmente en la mañana y al finalizar la tarde. Son aves muy territoriales y permanecen solitarios o en parejas, a diferencia de muchas aves acuáticas de hábitos gregarios. Los insectos son el principal componente de su dieta y su periodo de reproducción, al parecer, se encuentra acoplado con las épocas de mayores precipitaciones en las áreas en donde habitan.

La familia Heliornithidae tradicionalmente ha sido incluida dentro del orden Gruiformes con sus parientes más cercanos en la familia Rallidae. Sin embargo, las relaciones al interior de la familia no son suficientemente claras debido a diferencias morfológicas y conductuales entre las especies del viejo mundo y la Garza del Sol (del nuevo mundo), por lo que se ha propuesto separarlas en dos subfamilias, Podicinae conteniendo las especies del viejo mundo y Heliornithinae con su único representante la Garza del Sol.

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